Scientifique de l’époque – Joseph Justus Scaliger

Joseph Justus Scaliger, un érudit classique français de souche italienne, est né au mois d’août. 5, 1540. Scaliger est le fondateur de la chronologie moderne. Avant Scaliger, la plupart des tentatives pour dater les événements de l’histoire ancienne reposaient sur la Bible, au moins jusqu’au point où les Grecs ont commencé à écrire eux-mêmes l’histoire. Scaliger a lu des écrivains anciens tels que Manéthon, Bérossus et Eusèbe, ce qui lui a permis de commencer à assembler une chronologie qui comprenait l’histoire égyptienne et babylonienne. De plus, il s’est rendu compte que l’astronomie pouvait apporter une aide précieuse à la chronologie en permettant de dater les nombreuses éclipses mentionnées dans les documents anciens. Son premier ouvrage majeur fut un commentaire sur l’ancien poète astronomique Manilius (1579), qu’il suivit avec De emendatione temporum (Modification de la Chronologie, 1583) qui fixa les principes de sa nouvelle chronologie astronomique

Joseph Justus Scaliger, portrait gravé, dans Charles Perrault, Les hommes illustres, 1696 (Bibliothèque Linda Hall)

L’autre livre majeur de Scaliger, Thesaurus temporum (Le Thésaurus du temps, 1606), a créé la vraie surprise: Scaliger a révélé que les premières dynasties égyptiennes et les royaumes babyloniens existaient avant la date biblique acceptée du Déluge, vers 2300 avant JC, et peut-être avant la Création elle-même, vers 4000 avant JC. Inutile de dire que cela a déclenché un tollé, mais avant longtemps, les chronologues ont convenu qu’il existait d’autres sources pour l’histoire ancienne que la Bible, et qu’elles devaient être écoutées.

Page de titre gravée du commentaire de Joseph Justus Scaliger sur Manilius, Astronomicon, 1655 (Bibliothèque Linda Hall

Scaliger a passé ses 15 dernières années à Leyde, où il a été le premier professeur de recherche au monde, en ce sens qu’il n’avait pas à enseigner, ni vraiment à faire quoi que ce soit, sauf à ajouter du lustre à Leyde. Il portait toujours des robes violettes, les robes de la royauté, aux fonctions officielles de l’université, puisque son père, Jules César Scaliger, lui avait assuré que leur famille descendait directement de la famille La Scala de Vérone (Scala en latin est Scaliger). Scaliger a été écrasé lorsqu’un ennemi (oui, même les érudits classiques avaient des ennemis) a prouvé plus tard de manière concluante qu’il n’y avait aucun lien. Nous avons toutes les œuvres importantes de Scaliger dans notre Collection d’histoire des sciences, y compris les trois mentionnées dans cette pièce. Le commentaire sur Manilius de 1579 a été réédité en 1655, cette fois avec une page de titre gravée, que nous reproduisons ici (troisième image).

Nous avons trois portraits gravés contemporains ou presque contemporains de Scaliger dans nos collections ; nous vous en montrons deux. Fait intéressant, son père est également représenté dans ces trois mêmes livres de portraits, et nous les avons reproduits tous les trois lorsque Julius était notre scientifique de l’époque l’année dernière.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.