L’un des Leurs

WILL SEEBER n’était pas inquiet au début.

Le kayakiste Bethesda, âgé de 24 ans, avait descendu le fleuve Potomac avec son compatriote Shannon Christy, afin qu’ils puissent courir ensemble Great Falls, l’une des eaux vives les plus dangereuses au monde.

Alors que Seeber traversait des tourbillons et des vagues sur le chemin des chutes du parc historique national C & O Canal en cet après-midi de juillet de l’année dernière, il pouvait voir Christy, une kayakiste de 23 ans de Caroline du Sud, pagayer tout droit. Seeber a supposé qu’elle s’arrêterait pour l’attendre avant de tenter la difficile « ligne », ou chemin de descente, dans les chutes.

« J’ai réalisé à la dernière seconde :  » Oh, elle ne s’arrête même pas « , dit Seeber. « Je n’étais pas inquiet à ce moment-là. Elle y a pagayé avec un but et a parfaitement frappé la ligne. »

Seeber pagaya rapidement pour rattraper son retard, courant la première cascade juste derrière Christy, mais ne trouva aucun signe d’elle. En supposant que Christy avait continué à descendre les chutes, il a continué à pagayer. Il aperçut le bateau rouge de Christy au-dessus d’une section des rapides connue sous le nom de Five Fingers.

Puis Seeber repéra la jeune femme.

Elle essayait de nager en pagaie, mais le courant la balayait en aval vers un dangereux piège mortel d’eau et de roche appelé le Métro. Alors que Seeber commençait à sprinter vers elle, Christy disparut sous l’eau.

À la fin de cette journée, la disparition de Christy avait déclenché une recherche impliquant des dizaines de kayakistes et de sauveteurs en eau rapide hautement qualifiés des comtés de Montgomery et de Fairfax qui se sont mis à l’eau dans des bateaux pneumatiques lourds alors que des hélicoptères de nouvelles bourdonnaient au-dessus, diffusant le drame à toute la nation. Pour les kayakistes locaux d’élite qui risqueraient leur vie pour récupérer le corps de Christy, cette journée changerait à jamais leur façon de voir le sport qu’ils aimaient.

Mais au début, ce n’était que Seeber, qui s’éloignait furieusement du chenal mortel en état de choc, essayant de comprendre comment sauver son ami.

DEUX JOURS PLUS TÔT, Christy s’était tenue sur un amas de rochers au-dessus de Great Falls, dégageant un charisme plein d’air alors qu’elle affichait un large sourire confiant à Jason Beakes de Poolesville, un kayakiste d’élite qui se préparait à la guider à travers sa première descente des chutes, un ensemble de rapides de plus de 55 pieds sur environ un tiers de mile. La rivière tournoyait autour d’elle, carénant sur des rochers, moussant dans des courants furieux et tourbillonnant dans des mares de tourbillons à contre-courant.

« Je suis prête », a-t-elle déclaré alors qu’une équipe de production de 60 Minutes Sports de CBS capturait la scène.

C’était le mardi 9 juillet, quatre jours avant la 26e course annuelle de Great Falls, le 13 juillet, qui attire les meilleurs kayakistes du monde.

Christy était venue à l’invitation de Beakes, dont l’entreprise de pourvoirie, Active Nature, organisait la course, et du kayakiste professionnel et documentariste Steve Fisher, d’Afrique du Sud, qui avait été engagé par CBS pour aider à filmer une histoire sur la scène de la pagaie en eau vive à Great Falls et dans la région. Beakes a invité Christy à participer parce qu’il pensait qu’elle représentait quelque chose d’important dans le kayak en eau vive: Elle a pagayé parce qu’elle aimait l’accès aux régions les plus rares et les plus belles du monde, et d’être avec d’autres qui appréciaient les mêmes expériences.

En terminant sa première course, Christy a affiché son sourire bien connu pour la caméra.

« Ah, c’était génial « , dit-elle d’un air du Sud, ses grands yeux bleus brillants, son kayak en bandoulière.  » J’ai hâte de le refaire. »

SELON TOUS LES TÉMOIGNAGES, Christy était une pagayeuse talentueuse qui était bien préparée pour les rapides de classe V+ de Great Falls, une désignation réservée aux eaux vives les plus difficiles du monde. Mais les kayakistes experts qui courent les chutes savent souvent que, peu importe le talent ou la confiance du pagayeur, l’exaltation d’une descente réussie comporte un risque mortel — les rapides ont coûté la vie à deux kayakistes expérimentés, l’un en 1998 et l’autre en 2004. Ils savent que la vitesse et la complexité qui les attirent vers les chutes peuvent tout aussi bien se transformer en leurs pires cauchemars.

Avec sa beauté époustouflante et son accès facile, la rivière Potomac attire une grande variété de kayakistes. Les débutants peuvent acquérir des compétences de base dans des zones plates et calmes de la rivière. Les kayakistes avancés et intermédiaires trouvent des défis et de l’excitation à pagayer dans les nombreux rapides de classe II, III et IV de la rivière.

Mais pour une poignée d’athlètes talentueux, tels que Beakes et Seeber, les chutes représentent une occasion unique de tester leurs compétences de classe mondiale. Attirés par le sentiment d’accomplissement et de confiance qu’ils ressentent lorsqu’ils repoussent leurs limites, ils choisissent de courir des cascades et des rapides qui représentent la limite de ce qui est humainement possible.

Géré pour la première fois par la légende locale du kayak Tom McEwan dans les années 1970, Great Falls reste un rite de passage pour les kayakistes experts de la région de Bethesda et une destination pour les pagayeurs d’élite à travers le pays.

Beakes, aujourd’hui âgé de 40 ans, ancien membre de l’équipe nationale de slalom en eau vive qui a grandi à Bethesda, a effectué sa première descente complète des chutes à 15 ans. Il remportera six fois la course de Great Falls.

Il se souvient avoir entendu la tradition des chutes au camp de Valley Mill à Germantown, où l’école de kayak a produit des dizaines de pagayeurs d’élite. « Je savais comment faire tourner les lignes avant même de les voir en entendant les histoires à leur sujet », dit-il.

Il a également appris à respecter les dangers des chutes et, plus tard, il a fait partie de la culture de promotion de la sécurité fluviale en tant que membre du Potomac Paddlers Volunteer Corps, qui travaille avec les responsables du Service des parcs nationaux pour patrouiller la rivière.

Beakes a rencontré Christy lors d’un voyage en Caroline du Sud pour voir ses sponsors à Confluence Watersports, où Christy travaillait dans le marketing. Beakes a été charmé par son enthousiasme et son optimisme, et il l’a invitée à rester chez lui à Poolesville les jours précédant la course de Great Falls 2013.

Christy est arrivé le 4 juillet et a débuté sa visite en regardant les feux d’artifice de Washington, D.C. sur une planche à pagaie debout sur une section plus calme du Potomac avec Beakes et sa femme, Patricia.

Connu comme un adepte de la bonne technique de kayak qui refuse de pagayer avec des personnes dont les compétences ne sont pas à la hauteur de ses normes, Beakes avait vérifié avec des amis dans le petit monde du kayak d’eau vive extrême sur le niveau de capacité de Christy, mais il n’avait jamais pagayé avec elle. Il dit qu’il a été immédiatement impressionné par sa « technique propre et bien pratiquée » alors qu’il la regardait pagayer dans des rapides plus faciles menant à sa première course de Great Falls.

La mère de Christy, Kim, dit que le talent athlétique et l’esprit intrépide de sa fille se sont développés à un jeune âge. Adolescente, Christy a passé des étés en tant que guide de rafting en Caroline du Nord. Elle a commencé le kayak pendant ses études à l’Université de Caroline de l’Ouest, développant ses compétences dans des cliniques.

Bien que Christy n’ait commencé le kayak que quelques années plus tôt, elle était une étoile montante du sport au moment de son arrivée au Maryland. Elle courait des rapides dangereux et était bien consciente des conséquences d’un mauvais mouvement dans l’eau de classe V +, dit Beakes.

Beakes a expliqué à Christy que la ligne de course — le chemin que les kayakistes suivraient le jour de la course — suivrait les lignes centrales, l’une des nombreuses routes qu’un kayakiste peut emprunter pour courir Great Falls. Il l’a avertie que s’égarer dans une chute appelée le Métro, l’un des Cinq doigts au bas de la course, signifiait une mort presque certaine. Fisher et Beakes disent qu’ils lui ont demandé de leur répéter ces avertissements, ce qu’elle a fait sobrement.

Christy a franchi la ligne de course pour la première fois, dit Beakes. Elle l’a fait plusieurs fois encore mardi et mercredi avec Beakes et avec Fisher.

Le cinéaste de Bethesda Mark Leisher avait prévu de filmer et de photographier la course de Great Falls, et mercredi soir, les hommes se sont réunis chez Beakes pour une réunion de préproduction. Leisher a trouvé Christy en train de cuisiner une casserole de spaghettis pour plusieurs kayakistes. Elle rayonnait de chaleur et d’enthousiasme.

« Elle a illuminé la pièce « , dit Leisher.  » Elle était vraiment excitée pour la compétition. Elle était humble à ce sujet, mais vous aviez l’impression qu’elle commençait à réaliser qu’elle était une personne à surveiller dans le monde du kayak; que c’était son moment de briller. »

LE 11 JUILLET, à deux jours de la course, Christy et Beakes ont tous deux envisagé de prendre un jour de congé.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.