Einer ihrer eigenen

WILL SEEBER war zuerst nicht besorgt.

Der 24-jährige Bethesda-Kajakfahrer hatte sich mit seinem Paddlerkollegen Shannon Christy auf den Weg gemacht, um gemeinsam Great Falls, eines der tückischsten Wildwassergebiete der Welt, zu laufen.

Als Seeber an diesem Julinachmittag letzten Jahres auf dem Weg zu den Wasserfällen im C&O Canal National Historical Park durch Strudel und Wellen webte, konnte er Christy, einen 23-jährigen Kajakfahrer aus South Carolina, geradeaus paddeln sehen. Seeber nahm an, dass sie anhalten würde, um auf ihn zu warten, bevor sie die schwierige „Linie“ oder den Abstiegsweg die Wasserfälle hinunter versuchte.

„Mir wurde in letzter Sekunde klar: ‚Oh, sie hört nicht einmal auf'“, sagt Seeber. „Ich war zu diesem Zeitpunkt nicht besorgt. Sie paddelte mit Absicht hinein und traf die Linie perfekt.“

Seeber paddelte schnell, um aufzuholen, lief den ersten Wasserfall direkt hinter Christy, fand aber kein Zeichen von ihr. Unter der Annahme, dass Christy die Wasserfälle hinuntergefahren hatte, paddelte er weiter. Er erblickte Christys rotes Boot über einem Abschnitt der Stromschnellen, der als Five Fingers bekannt ist.

Dann entdeckte Seeber die junge Frau.

Sie versuchte in voller Paddelausrüstung zu schwimmen, aber die Strömung fegte sie flussabwärts in Richtung einer gefährlichen Todesfalle aus Wasser und Felsen, der U-Bahn. Als Seeber auf sie zu sprinten begann, verschwand Christy unter dem aufgewühlten Wasser.

Am Ende dieses Tages hatte Christys Verschwinden eine Suche ausgelöst, an der Dutzende von Kajakfahrern und hochqualifizierten Schnellwasserrettern aus den Grafschaften Montgomery und Fairfax beteiligt waren, die in schweren Schlauchbooten ans Wasser gingen, als Nachrichtenhubschrauber über ihnen summten und das Drama in die ganze Nation übertrugen. Für die lokalen Elite-Kajakfahrer, die ihr Leben riskieren würden, um Christys Körper zu bergen, würde der Tag für immer die Art und Weise verändern, wie sie den Sport sahen, den sie liebten.

Aber zuerst war es nur Seeber, der wütend und geschockt vom tödlichen Kanal wegpaddelte und versuchte herauszufinden, wie er seinen Freund retten konnte.

ZWEI TAGE ZUVOR stand Christy auf einem Felsblock oberhalb der Great Falls und strahlte Charisma im Freien aus, als sie Jason Beakes von Poolesville, einem Elite-Kajakfahrer, der sich darauf vorbereitete, sie durch ihren ersten Lauf zu führen, ein Satz von Stromschnellen, die in etwa einem Drittel einer Meile mehr als 55 Fuß abfallen. Der Fluss tobte um sie herum, careering über Felsbrocken, Schäumen in wütenden Strömungen und wirbelnden in Gegenstrom Wirbelbecken.

„Ich bin bereit“, sagte sie, als eine Produktionsmannschaft von CBS’s 60 Minutes Sports die Szene festhielt.

Es war Dienstag, der 9. Juli, vier Tage vor dem 26. jährlichen Great Falls Race am 13.Juli, das die besten Kajakfahrer der Welt anzieht.

Christy war auf Einladung von Beakes, dessen Ausrüstungsfirma Active Nature das Rennen organisierte, und dem professionellen Kajakfahrer und Dokumentarfilmer Steve Fisher aus Südafrika gekommen, der von CBS beauftragt worden war, eine Geschichte über die Wildwasser-Paddelszene in Great Falls und in der Umgebung zu drehen. Beakes lud Christy zur Teilnahme ein, weil er dachte, sie repräsentiere etwas Wichtiges am Wildwasserkajakfahren: Sie paddelte, weil sie den Zugang zu den seltensten und schönsten Teilen der Welt liebte und mit anderen zusammen war, die die gleichen Erfahrungen schätzten.

Christy beendete ihren ersten Lauf und blitzte ihr bekanntes Lächeln in die Kamera.

„Ahh, das war großartig“, sagte sie in einem südlichen Zug, ihre großen blauen Augen strahlten, ihr Kajak über ihre Schulter geschlungen. „Ich kann es kaum erwarten, es wieder zu tun.“

Christy war ein talentierter Paddler, der gut auf die Stromschnellen der Klasse V + von Great Falls vorbereitet war, eine Bezeichnung, die für das schwierigste Wildwasser der Welt reserviert ist. Aber erfahrene Kajakfahrer, die die Wasserfälle betreiben, wissen oft, dass, egal wie talentiert oder selbstbewusst der Paddler ist, die Erheiterung eines erfolgreichen Abstiegs mit tödlichem Risiko verbunden ist — die Stromschnellen forderten das Leben von zwei erfahrenen Kajakfahrern, einem in 1998 und einem anderen in 2004. Sie wissen, dass die Geschwindigkeit und Komplexität, die sie zu den Wasserfällen locken, genauso leicht zu ihren schlimmsten Albträumen werden können.

Der Potomac River zieht mit seiner atemberaubenden Schönheit und seinem einfachen Zugang eine Vielzahl von Kajakfahrern an. Anfänger können grundlegende Fähigkeiten auf flachen, ruhigen Gebieten des Flusses erlernen. Fortgeschrittene und fortgeschrittene Kajakfahrer finden Herausforderungen und Spannung beim Paddeln auf den zahlreichen Stromschnellen der Klassen II, III und IV des Flusses.

Aber für eine Handvoll talentierter Athleten wie Beakes und Seeber stellen die Wasserfälle eine einzigartige Gelegenheit dar, ihre Weltklasse-Fähigkeiten zu testen. Angelockt von dem Gefühl der Leistung und des Vertrauens, das sie fühlen, wenn sie an ihre Grenzen gehen, entscheiden sie sich dafür, Wasserfälle und Stromschnellen zu laufen, die den Rand dessen darstellen, was menschlich möglich ist.

Great Falls wurde erstmals in den 1970er Jahren von der lokalen Kajaklegende Tom McEwan betrieben und ist nach wie vor ein Übergangsritus für erfahrene Kajakfahrer in der Region Bethesda und ein Ziel für Elite-Paddler im ganzen Land.

Beakes, jetzt 40, ein ehemaliges Mitglied des nationalen Wildwasser-Slalom-Teams, das in Bethesda aufgewachsen ist, machte seinen ersten vollständigen Abstieg der Wasserfälle mit 15 Jahren. Sechs Mal gewann er das Great Falls Race.

Er erinnert sich an die Überlieferung der Wasserfälle im Valley Mill Camp in Germantown, wo die Kajakschule Dutzende von Elite-Paddlern hervorgebracht hat. „Ich wusste, wie man die Zeilen liest, bevor ich sie überhaupt sah, weil ich die Geschichten über sie hörte“, sagt er.

Er lernte auch, die Gefahren der Wasserfälle zu respektieren, und wurde später Teil der Kultur zur Förderung der Flusssicherheit als Mitglied des Potomac Paddlers Volunteer Corps, das mit Beamten des National Park Service zusammenarbeitet, um den Fluss zu patrouillieren.

Beakes traf Christy während einer Reise nach South Carolina, um seine Sponsoren bei Confluence Watersports zu sehen, wo Christy im Marketing arbeitete. Beakes war begeistert von ihrer Begeisterung und ihrem Optimismus und er lud sie ein, an den Tagen vor dem Great Falls Race 2013 in seinem Haus in Poolesville zu bleiben.

Christy kam am 4. Juli an und begann ihren Besuch, indem er das Feuerwerk von Washington, DC auf einem Stand-up-Paddleboard auf einem ruhigeren Abschnitt des Potomac mit Beakes und seiner Frau Patricia beobachtete.

Bekannt als Verfechter der richtigen Kajaktechnik, der sich weigert, mit Leuten zu paddeln, deren Fähigkeiten nicht seinen Standards entsprechen, hatte Beakes mit Freunden in der kleinen Welt des extremen Wildwasserkajakfahrens über das Niveau von Christys Fähigkeiten gesprochen, aber er hatte noch nie mit ihr gepaddelt. Er sagt, er war sofort beeindruckt von ihrer „sauberen, gut geübten Technik“, als er sie in den Stromschnellen paddeln sah, die zu ihrem ersten Great Falls-Lauf führten.

Christys Mutter Kim sagt, dass sich das sportliche Talent und der unerschrockene Geist ihrer Tochter in jungen Jahren entwickelt haben. Als Teenager verbrachte Christy die Sommer als Rafting-Guide in North Carolina. Während ihres Studiums an der West Carolina University nahm sie Kajakfahren auf und entwickelte ihre Fähigkeiten in Kliniken.

Obwohl Christy erst einige Jahre zuvor mit dem Kajakfahren begonnen hatte, war sie ein aufstrebender Star im Sport, als sie nach Maryland kam. Sie hatte gefährliche Stromschnellen gefahren und war sich der Folgen einer falschen Bewegung im Wasser der Klasse V + bewusst, sagt Beakes.

Beakes erklärte Christy, dass die Rennlinie — der Weg, dem Kajakfahrer am Renntag folgen würden – den Mittellinien folgen würde, eine von mehreren Routen, die ein Kajakfahrer nehmen kann, um Great Falls zu laufen. Er warnte sie, dass das Verirren in eine Rutsche namens U-Bahn, einer der fünf Finger am unteren Rand des Rennens, fast den sicheren Tod bedeutete. Fisher und Beakes sagen, sie hätten sie gebeten, diese Warnungen an sie zu wiederholen, was sie nüchtern tat.

Christy hat die Rennlinie das erste Mal durchgenagelt, sagt Beakes. Sie tat dies mehrmals am Dienstag und Mittwoch mit Schnabeln und mit Fischern.

Der Bethesda-Filmemacher Mark Leisher plante, das Great Falls-Rennen zu filmen und zu fotografieren, und am Mittwochabend trafen sich die Männer bei Beakes zu Hause zu einem Vorproduktionstreffen. Leisher fand Christy einen Topf Spaghetti für mehrere Kajakfahrer kochen. Sie strahlte Wärme und Begeisterung aus.

„Sie hat den Raum erleuchtet“, sagt Leisher. „Sie war wirklich begeistert von dem Wettbewerb. Sie war demütig darüber, aber Sie hatten das Gefühl, dass sie anfing zu erkennen, dass sie eine Person war, die man in der Kajakwelt beobachten konnte. dass dies ihre Zeit war zu glänzen.“

AM 11.JULI, nur noch zwei Tage bis zum Rennen, überlegten Christy und Beakes, sich den Tag frei zu nehmen.

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